ROLEX: LE BUTIN DE LA GUERRE

Dans les années 1940, un geste - aussi opportun sur le plan commercial que généreux - de l'émigré allemand et fondateur de Rolex Hans Wilsdorf, a permis à la marque d'occuper une place importante dans la Seconde Guerre mondiale.

Rolex: le Butin de la Guerre

La notion de contribution exceptionnelle d'un individu à un effort de guerre juste a toujours été une notion fortement romantique. Prenez Alan Turing, le prodige britannique des mathématiques qui a déchiffré le Code Enigme allemand et a été le pionnier de l'informatique moderne dans le processus et qui a été récemment dépeint par Benedict Cumberbatch dans le film The Imitation Game.

Ou encore le chef d'escadron Wilson Charlton, l'expert en déminage de la RAF qui a désamorcé en 60 jours seulement 200 engins explosifs largués par la Luftwaffe au plus fort de la bataille d'Angleterre ? Et puis il y a le major général Percy Hobart, l'ingénieur militaire dont la gamme de chars expérimentaux a sans doute déterminé l'issue des débarquements du jour J.

Rolex: le Butin de la Guerre


Habituellement, dans ces histoires de changement de jeu racontées avec nostalgie, comme c'est le cas pour les trois hommes mentionnés ci-dessus, le héros est venu du point zéro : Des hommes issus de milieux très peu exceptionnels qui changent l'histoire sont un puissant moteur d'intrigue.

Mais ce n'est pas le cas de l'horloger qui a fondé Rolex et Tudor, et dont les efforts individuels scellent sa propre place dans le folklore de la Seconde Guerre mondiale. Hans Otto Wilhelm Wilsdorf n'est pas le surnom qui convient à un homme qui ferait preuve d'une grande générosité et d'une grande confiance dans un esprit de loyauté envers la cause alliée, mais c'est le nom de naissance qui a été donné à l'homme que les amateurs d'horlogerie du monde entier connaissent sous le nom de Hans Wilsdorf.

Rolex: le Butin de la Guerre

En 1904, Wilsdorf n'avait que 23 ans lorsqu'il quitta son Allemagne natale pour l'Angleterre et fonda Wilsdorf & Davis avec son beau-frère, Alfred. En réaction à l'éclatement de la Première Guerre mondiale et à l'hostilité qui s'ensuivit à l'égard de toute personne ayant un accent bavarois dans les rues britanniques, il a transféré le siège de Rolex à Genève. En 1915, il changea le nom de la société pour celui de The Rolex Watch Company Ltd, probablement parce que la phonétique typiquement allemande de son propre nom pouvait s'avérer être un fléau commercial.

Rolex: le Butin de la Guerre

 

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LE FRANCHISSEMENT DES FRONTIÈRES

Les années de l'entre-deux-guerres ont été lucratives, Rolex jouissant d'une part de marché énorme grâce aux brevets qu'elle détenait sur le boîtier étanche Oyster et le mouvement automatique "Perpetual", mais la Seconde Guerre mondiale a sérieusement entravé la progression de l'entreprise en tant qu'entité commerciale, car l'exportation en et hors de la Suisse neutre devenait impossible. Les choses ont atteint un point critique lorsqu'en 1942, alors que le pendule se dirigeait vers une victoire alliée, une liaison ferroviaire cruciale à travers Vichy, en France, a été coupée, laissant la Suisse entièrement entourée par les nations de l'Axe, coupant le pays des marchés internationaux au-delà de ses propres frontières.

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Wilsdorf, cependant, se rendit compte qu'il avait un marché captif - au sens le plus littéral de cette expression - juste de l'autre côté de la frontière, en Allemagne. Jouant sur une victoire alliée, il offrit aux officiers britanniques des camps de prisonniers de guerre des Rolex pour remplacer les montres qui avaient été soit pillées par les chefs de camp nazis, soit saisies au motif qu'elles pouvaient contenir une boussole cachée (les services secrets britanniques faisaient souvent appel à des groupes humanitaires pour distribuer du matériel d'évasion aux prisonniers de guerre, dont, à une occasion, des cartes en soie cousues dans les plateaux de jeu du Monopoly).

Rolex : Le Butin de la Guerre

La condition pour la fourniture des montres était que les bénéficiaires n'aient pas à payer les montres avant la fin de la guerre. Les demandes pour une montre de leur choix pouvaient être envoyées par lettre via la Croix-Rouge internationale, qui, comme Rolex, était basée à Genève. Les montres étaient renvoyées, souvent avec une note personnelle de lecture de Wilsdorf : "Vous ne devez même pas penser à vous installer pendant la guerre."

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CHANGEMENT D'HORAIRES

Bon nombre de pilotes de la Royal Air Force avaient déjà abandonné leurs montres de série au profit des modèles Rolex, nettement plus fiables, durables et précis, mais pour beaucoup, Wilsdorf offrait une mise à niveau intéressante. En plus de donner au moral dans les camps un coup de fouet bien nécessaire, les montres seraient aussi particulièrement utiles pour l'évasion. Et c'est ainsi que cela s'est avéré vrai, y compris peut-être la plus célèbre de toutes les évasions : l'évasion audacieuse du camp de prisonniers de guerre Stalag Luft III, géré par la Luftwaffe, immortalisée par Steve McQueen, Charles Bronson et al dans le film phare qui a célébré son 50e anniversaire l'année dernière : La grande évasion.

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La Rolex Oyster Chronograph portée par le Flight Lieutenant Gerald Imeson, qui était l'un des "pingouins" - les hommes qui saupoudraient la terre creusée dans les tunnels sur le sol via des trous dans les poches de leurs pantalons, comme le montre le film - a rapporté 30 000 livres sterling lorsqu'elle a été vendue aux salles de vente de Bourne End, dans le Buckinghamshire, en octobre de l'année dernière. Imeson n'a pas été l'un des 76 à réussir son évasion, et il a continué à porter son chronographe pendant les marches forcées épuisantes à travers l'Allemagne pendant l'hiver 1945, pour échapper aux Russes qui empiétaient sur le territoire. Il a cependant survécu à la guerre et a payé sa facture de 250 francs (l'équivalent de 15 12s 6d) à Rolex en 1947.

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Imeson n'est pas le seul à avoir accepté l'offre généreuse de Wilsdorf : Clive James Nutting, un caporal du Royal Corps of Signals, a commandé un chronographe Rolex Oyster 3525 en acier inoxydable identique à celui d'Imeson, dans l'intention de le payer avec l'argent qu'il avait économisé en travaillant comme cordonnier au camp. Bien que Nutting soit un sous-officier, Wilsdorf l'a approché parce qu'il avait demandé le coûteux chronographe Rolex 3525 Oyster, tandis que la plupart des prisonniers ont opté pour le modèle Rolex Speed King, plus modeste.

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Selon l'historien des montres et horloges Martyn Perrin, de Bourne End Auction : "Flt. Imeson a commandé son modèle Rolex 3525 en décembre 1942 et a reçu un accusé de réception de Rolex en février 1943 indiquant qu'il y aurait probablement un retard. Moins de deux semaines plus tard, le caporal Nutting a commandé le même modèle de montre chez Rolex. Les deux montres ont été reçues au Stalag Luft III le même jour, c'est-à-dire le 4 août 1943.

"Il est donc fort probable qu'Imeson ait parlé à Nutting de sa commande et de la lettre de confirmation qu'il venait de recevoir, ce qui l'a incité à commander le même modèle de montre. Il a été spéculé (et c'est tout à fait possible) que les deux montres auraient pu être utilisées pour chronométrer des événements dans la période précédant la Grande Évasion". Nutting, en particulier, aurait utilisé la montre pour chronométrer les patrouilles des gardiens de prison et aussi pour chronométrer les 76 évadés du tunnel "Harry" le 24 mars 1944.

LE REMBOURSEMENT DE L'APRÈS-GUERRE

Le geste simple de Wilsdorf a été repris avec véhémence. Plus de 3 000 montres ont été commandées par des officiers britanniques dans le seul camp de prisonniers de guerre Oflag VII B en Bavière. Mais s'agissait-il simplement d'un acte de bienveillance extraordinaire ? Une pure affirmation de sa passion pour la cause alliée ? Ou s'agissait-il d'un ingénieux stratagème publicitaire ? En ce qui concerne cette dernière théorie, Wilsdorf avait auparavant une forme impressionnante. Lorsque Rolex a fabriqué son 100 000e Chronomètre suisse officiellement certifié (un an seulement après avoir atteint le cap des 50 000 exemplaires : un exploit qui avait pris quatre décennies), il a décidé avec ambition d'offrir la Rolex Datejust en or rose à Sir Winston Churchill, qui a accepté avec enthousiasme. Le 150 000e a fini au poignet de Dwight D. Eisenhower. Il est clair que Wilsdorf était en avance de plusieurs années sur son temps en matière de marketing.

Rolex le Butin de la Guerre

Mais cela reste un coup de génie phénoménal. Wilsdorf aurait su qu'il pourrait ne jamais récupérer les prix complets des montres, même après la guerre, en raison des restrictions d'importation/exportation de l'époque (rappelez-vous que la montre d'Imeson n'a rapporté que 15 livres à la fin de la guerre). Il aurait également prévu qu'il faudrait un an ou deux après le règlement de la paix pour disposer des ressources en devises nécessaires pour payer les factures. Apparemment, bien que Rolex n'ait jamais cherché à se faire payer, tous les officiers qui ont commandé une montre ont honoré leur dette. Lorsqu'il s'agissait de ceux qui ont péri, il arrivait souvent que leurs proches tentent de régler la facture.

On ne peut que spéculer sur ce que les Allemands ont fait de l'un des leurs faisant une telle offre à l'ennemi. Tout l'épisode met également en évidence l'évolution de la culture de l'entreprise militaire : il est tout à fait extraordinaire qu'il y a seulement sept décennies, les règles de la guerre étaient tellement plus polies que les prisonniers de guerre pouvaient recevoir un colis de la Croix-Rouge internationale.

Parmi les nombreuses trames et chaînes complexes de la riche tapisserie de l'histoire horlogère, c'est certainement l'une des plus accrocheuses.

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